¿Cuál es el papel del comercio internacional en la construcción de un mundo más seguro, inclusivo y sostenible? Ésta es la pregunta que plantea el Informe sobre el Comercio Mundial 2023 publicado por la OMC.

Esta cuestión está en el centro de un polémico debate sobre el futuro de la globalización, que tiene consecuencias potencialmente de largo alcance para el futuro de la OMC.

Si bien se reconoce ampliamente que el comercio internacional produce mejoras sustanciales en la eficiencia, se sostiene cada vez más que algunas de estas ganancias deben sacrificarse en favor de objetivos políticos más importantes, en particular mantener la paz y la seguridad, reducir la pobreza y la desigualdad y lograr una economía sostenible. Se trata de un alejamiento fundamental del discurso de afirmación del comercio que ha guiado la formulación de políticas comerciales desde la fundación del sistema multilateral de comercio en 1947.

Nuevas narrativas

Esta nueva narrativa ha ganado fuerza en medio de una serie de crisis y cambios tectónicos en el equilibrio del poder económico. La intensificación de las tensiones geopolíticas ha generado preocupación sobre la militarización del comercio internacional. La pandemia de COVID-19 ha puesto de relieve la importancia de tener cadenas de suministro resilientes. El ascenso de China ha ejercido presión sobre los trabajadores en algunos países industrializados y desacelerado el crecimiento de las exportaciones en ciertas economías emergentes. Y la crisis climática ha alimentado dudas sobre si el comercio internacional es compatible con la necesidad de descarbonizar la economía.

El Informe comienza mostrando que este cambio en la narrativa es importante. Si bien el comercio sigue prosperando en muchos sentidos, las tensiones comerciales están aumentando y están surgiendo los primeros signos de fragmentación.

Quizás la conclusión más sorprendente de esta parte del Informe es que el comercio se está reorientando gradualmente según líneas geopolíticas.

El comercio dentro y entre “bloques” geopolíticos hipotéticos han crecido entre un 4% y un 6% más lentamente que dentro de estos bloques desde el inicio de la guerra en Ucrania, lo que indica un cambio hacia el “apuntalamiento de amigos”.

Lejos de la desglobalización

Sin embargo, los rumores sobre desglobalización aún están lejos de estar respaldados por los datos:

  1. El comercio bilateral entre China y Estados Unidos alcanzó un nivel récord en 2022.
  2. El comercio fue notablemente resiliente durante la pandemia de COVID-19 y recuperó los niveles anteriores a la pandemia menos de un año después de la primera ola de bloqueos.
  3. Y el comercio de servicios prestados digitalmente se ha mantenido fuerte, creciendo a una tasa anual promedio del 8,1% entre 2005 y 2022, superando a los bienes (5,6%) y otros servicios (4,2%).

La principal conclusión del informe es que debemos abrazar el comercio en lugar de rechazarlo si queremos superar los desafíos más apremiantes de nuestro tiempo. En particular, el Informe defiende la ampliación de la integración comercial a más economías, personas y temas, un proceso que llamamos “re-globalización”.

Una conclusión clave es que un sistema de comercio multilateral fuerte es el mejor garante de la seguridad económica porque brinda las opciones que necesitamos cuando enfrentamos escasez de oferta. Un ejemplo de ello es la respuesta del comercio a la pandemia de COVID-19. En 2020, las cadenas de suministro internacionales se volvieron vitales para impulsar la producción y distribución de suministros médicos: el comercio de productos médicos aumentó un 16%, el comercio de equipos de protección personal aumentó casi un 50% y el comercio de mascarillas aumentó un 80%

Integración económica

Al mismo tiempo, se destaca la necesidad de ampliar la integración económica a más economías, un primer ejemplo de re-globalización. Como se ilustra en el gráfico B.10 del Informe, la proporción de “productos cuello de botella”, definidos como productos que tienen pocos proveedores y grandes cuotas de mercado, se ha más que duplicado, del 9 al 19 por ciento de todos los bienes comercializados entre 2000 y 2021.

figura B.10

Respecto de la relación entre comercio e inclusión, la integración comercial es una herramienta poderosa para mejorar los niveles de vida, lo que ha ayudado a sacar a cientos de millones de personas de la pobreza. De 1981 a 2019, las economías de ingresos bajos y medios aumentaron su participación en las exportaciones mundiales del 19 al 29 por ciento y redujeron la proporción de su población que subsiste con menos de US$ 2,15 al día del 55 al 10 por ciento.

También reconoce que la competencia de las importaciones contribuyó a la pérdida de empleos manufactureros en países como Estados Unidos. Sin embargo, la apertura comercial puede ir de la mano de la inclusión económica, lo que sugiere que las políticas internas complementarias son clave. Por ejemplo, algunas de las economías más abiertas, incluidas Alemania, Letonia y los Países Bajos, también son algunas de las más igualitarias.

Sostenibilidad

El Informe finalmente analiza la relación entre comercio y sostenibilidad.

Si bien reconoce que la relación es compleja, también deja claro que existe un margen sustancial para que el comercio sea parte de la solución al cambio climático. Por ejemplo, el comercio proporciona acceso a tecnologías que son vitales para la transición verde. La importación de turbinas eólicas de alta calidad es un buen ejemplo, ya que permiten a los países ricos en energía eólica aumentar su generación de energía renovable incluso si no tienen los conocimientos para producir dichas turbinas a nivel nacional.

Esto también ilustra bien la necesidad de ampliar la integración comercial a más temas y, por lo tanto, es un tercer ejemplo de re-globalización.

El comercio es una poderosa fuerza multiplicadora de las políticas climáticas. Las simulaciones muestran que más de un tercio de las reducciones de emisiones logradas mediante un impuesto global al carbono se debería a ganancias ambientales derivadas del comercio. Así como hay ganancias económicas del comercio de países que se especializan en aquello en lo que son relativamente buenos, también hay ganancias ambientales del comercio de países que se especializan en aquello en lo que son relativamente verdes. Pero esto requiere un comercio abierto junto con una acción climática coordinada y, en ese sentido, una expansión de la integración comercial a más temas.

Re-globalización

El Informe también analiza el papel de la OMC en el fomento de la re-globalización. Subraya que los miembros de la OMC ya han logrado avances hacia este objetivo en los últimos años. Los ejemplos incluyen acuerdos multilaterales como el Acuerdo sobre Facilitación del Comercio y el Acuerdo sobre Subvenciones a la Pesca, así como resultados plurilaterales sobre regulación nacional de servicios y facilitación de inversiones para el desarrollo.

Por citar sólo una cifra, las estimaciones de la OMC muestran que el Acuerdo sobre Facilitación del Comercio ha dado lugar a un aumento del comercio de 321.000 millones de dólares. Los beneficios comerciales han recaído especialmente en los países menos adelantados, cuyas exportaciones aumentaron un 2,4%, con un aumento del 17% en el sector agrícola.

Pero para lograr un futuro seguro, inclusivo y sostenible, es necesario hacer más.

El Índice de Costos del Comercio de la OMC muestra que los costos del comercio en los países de ingresos medios y bajos son un 27% más altos que en los países de ingresos altos. Los costos del comercio en los servicios son un 34% más altos que en el sector manufacturero. Y los costos del comercio en la agricultura son un 46% más altos que en la manufactura. Esto apunta a que las reducciones de los costos comerciales para los países en desarrollo en agricultura y servicios -incluidos los servicios prestados digitalmente- son prioridades naturales para el futuro.


El autor es Economista Jefe y Director de la División de Investigación Económica y Estadísticas de la Organización Mundial del Comercio (OMC).